Национальное управление по аэронавтике и исследованию космического пространства  отобрало восьмерых американцев, которые к 2020 году отправятся с первой миссией на Марс. 

“Новые покорители космоса вдохновлены нашими научными опытами, которые мы проводим на Международной космической станции, - рассказал администратор НАСА Чарльз Болден. - Они готовы возглавить первую миссию землян на астероид и на Марс”.

НАСА уравняло мужчин и женщин в праве осваивать космические просторы - в числе восьми отобранных - четыре женщины. Кандидаты в течение полутора лет проходили ряд  психологических и физических испытаний, а также медицинские комиссии. Число соискателей, по некоторым данным, превышало 780 человек на одно место. В августе члены предполетной группы начнут тщутельную подготовку в тренировочном центре американских астронавтов в Хьюстоне. Как сообщает НАСА, команда из восьми человек будет участвовать в различных тренинга по всему миру, чтобы освоить особые навыки, связанные с предстоящей миссией. Если обучение завершится успешно, группа присоединятся к 48 опытным астронавтам НАСА для будущих “миссий на низкую околоземную орбиту, астероид и Марс”.

Биографии избранных более чем впечатляют. Джош Кассада - бывший военный летчик, физик. Виктор Гловер служит в ВМС США, по образованию  летчик-испытатель. Ник Хэйг также летчик-испытатель, служит в Пентагоне и занимается исследованиями в области обезвреживания самодельных взрывных устройств. Кристина Хамок руководит исследованиями в сфере океанологии. Николь Манн служит в морской пехоте, а Энн Макклейн - военнослужащая, недавно завершившая обучение в школе летчиков-испытателей. Джессика Меир занимается исследованиями в Школе медицины при Гарвардском университете. Доктор медицинских наук Эндрю Морган разрабатывает собственные методики в области спортивной медицины, имеет богатый опыт работы врачом в чрезвычайных ситуациях. 

Сообщается, что возраст кандидатов составляет от 34 до 39 лет. Стоит отметить, что к 2030 (именно этот год, а не 2020 эксперты называют наиболее вероятным для амбициозного плана НАСА покорить Красную планету) всем им будет уже за 50. 

У тех, кому не удалось попасть в американскую команду покорителей космоса, будет еще один шанс попасть в историю. В июле текущего года стартует набор поселенцев на Красную планету в рамках частного нидерландского проекта Mars one. К 2023 году организаторы планируют высадить на Марс первую партию поселенцев, а к 2033 году количество “марсиан” должно составить 20 человек. Любопытно, что набор будет осуществляться с помощью телевизионного шоу, и даже более того - окончательное право решить, кто полетит на Марс, и кто будет первым человеком, ступившим на планету, предоставят зрителям.

Одна из ключевых проблем "космической одиссеи" заключается в том, что Земля и Марс вращаются вокруг Солнца с разными скоростями, поэтому расстояние между ними то увеличивается, то сокращается. Минимальное расстояние между орбитами планет бывает примерно каждые 26 месяцев - этот период можно условно назвать "трансферным окном", когда лететь на Марс разумнее всего. По приблизительным расчетам, дорога на Марс и обратно займет приблизительно 500 суток, но улететь с Марса сразу совершенно невозможно, потому что после максимального сближения планет Земля стремительно движется вперед за счет разности орбитальных скоростей. У космического корабля просто нет шансов попасть обратно на Землю при нынешних технических характеристиках. В ожидании следующего "трансферного окна" марсианам придется ждать как минимум два с лишним года. Вернуться на Землю нельзя ни по техническим причинам (для взлета не хватит топлива), ни по медицинским: ученые утверждают, что марсианская гравитация (куда более слабая по сравнению с земной) отучит человеческий организм справляться с нормальными земными нагрузками. Сколько времени займет строительство на Марсе космической станции, которая обеспечит беспроблемный запуск корабля, способного действительно доставить марсиан на Землю, сейчас не может предсказать никто. 

Как бы то ни было, землянам будет чем заняться на новой планете: им предстоит создание оранжерей для обеспечения питания и проведения биологических опытов, геологическая съемка для поиска полезных ископаемых, а также продолжение строительства своей базы из элементов, которые будут присылаться с Земли. Пока что полет на Марс - это полет в один конец, но, вполне возможно, что через десять-пятнадцать лет марсианские поселенцы смогут надеяться и на обратный билет.